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恐龙时代,人类祖先长啥样?

发表时间:2017-02-24    来源:果壳网

  2002年4月,《自然》曾公布了一项震惊世人的发现:灵长类动物的共同祖先曾和恐龙们共存,一起生活在大约8000万年前的白垩纪,还幸运地躲过了后来导致恐龙灭绝的大灾难。它们继续繁衍、分化,直到最近,有一支后裔开始直立行走,并称霸地球。

  无论如何,我们肯定那时候的情形并不是这样的。图片来源:《失落的大陆》

  这项研究通过分析已有化石的灵长类数量及其分化曲线,来推测整个灵长类的物种分化曲线,从而得到最早祖先的起源时间。他们的结论是8150万年前,这非常接近基因比对法得出的9000万年前——而当时的化石证据仅指向5500万年前而已。他们认为,灵长类的共同祖先刚刚从其他哺乳动物分化出来的时候,体型很小,可能数量很少或分布有限,从而导致了化石难以发现。同时,他们还不客气地推测,在所有曾在地球上存在过的灵长类物种中,只有不到7%找到了化石证据。

恐龙时代,人类祖先长什么样儿?

  十年过去了,古生物学家们还在玩儿命挖掘化石的大道上一路狂奔。越来越多的化石证据给了我们一窥祖先真容的机会。《银河系漫游指南》说,老鼠才是真正的地球统治者。这玩笑其实不算荒诞。已知最早的灵长类祖先,真就长了一副啮齿类的模样。

 
人家才是这个星球的统治者!

  2012年10月在美国召开的“第七十二届古脊椎动物学年会”上,来自耶鲁大学的古生物人类学家史蒂芬•切斯特(Stephen Chester)代表他与几位合作科学家报告了普尔加托里猴(Purgatorius)骨骼化石的发现。这些化石源自6500万年前古新世,那时非鸟类恐龙灭绝不久,恐龙统治地球的时代宣告结束,哺乳动物们则刚刚开始努力繁衍。普尔加托里猴是愉快生活在这段时间的一种灵巧小动物,仅有现存的最小灵长类——马达加斯加鼠狐猴那么大,披着棕色的皮毛,还有一条毛茸茸大尾巴。它们具有可以向不同方向转动的灵巧踝关节,以及更多的善于咀嚼的牙齿,这些特征暗示了它们大概擅长攀爬树木、以水果为生。

  是的,你想象得没错,它们就是一副松鼠样儿!

 
普尔加托里猴复原图,6500万年前你长这样,压力大吗?图片来源:wiki commons
争端不断的灵长类祖先

  普尔加托里猴并不是灵长类祖先的唯一可能。树鼠、飞狐猴、树鼩都与灵长类动物关系密切,但是哪一种最亲近却难以判断。按照现在的分类学标准,灵长总目(Euarchontoglires)包括树鼩目、皮翼目、灵长目、啮齿目、兔形目共5个目,咱们与地球统治者老鼠的亲缘关系还真不算远。

《冰河世纪》中倒霉“松鼠”的原型是树鼩,它们的分类地位界于原始食虫类与原始灵长类之间,原始灵长类的祖先有可能与它们类似。图片来源:《冰河世纪》

  试图描绘出灵长总目里所有物种的关系并不容易。这些哺乳动物是在一段非常短的时间内进化的,使用DNA片段比对法完全取决于研究的 DNA 或所作出分析的类型,这样不同的科学家们就会得到不同的答案。因此,灵长目(Primates)的起源一直是科学家们的争论热点。

  2002年美国怀俄明州发现的5600万年的小型哺乳动物的化石食果猴(Carpolestes)曾引起轰动,它们被认为是一种从食虫类到灵长类的过渡期动物,是所有灵长类动物的祖先。

 

虽然复原图看上去比较威风,但是很有可能只是来自类似黑豹的配色。据推算,食果猴的体重只有100克左右,值得注意的是它们已经具有可以抓握树枝的对生趾了。图片来源:wiki commons

  2003年,《自然》报道过3800万年的丛猴和懒猴的古老祖先化石,认为它们与灵长类动物起源有着密切关系;2007年,《科学》报道过鼯猴基因比对的分析结果,认为它们是灵长类动物最近的亲戚;2008年,《美国科学院院报》报道了马达加斯加灰鼠狐猴可能从8500万年前就携带有人类目前已知HIV 病毒的最早祖先;而在2010年,佛罗里达大学的研究者认为5500万年前的已灭绝哺乳动物幻鼠(Labidolemur kayi)是灵长类起源演化历史的重要部分。

 
科学家展示幻鼠骨骼化石。图片来源:sciencedaily.com

编辑:eliyoucen    

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